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索尼机器狗AIBO要重出江湖?

2017/10/09

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      索尼2018年春将上市犬型家用机器人。该公司把结束机器狗“AIBO”的开发后散伙的研究人员重新聚集到一起,时隔12年再次涉足机器人业务。虽然该公司实施的结构改革取得了眉目,但并不能断言已经创造出新的价值。索尼的目标是以日本擅长的机械技术为核心,对抗在人工智能(AI)领域率先开拓新市场的美国大型IT企业。

  

      索尼机器狗AIBO早在1999问世

 

      像真正的小狗一样活蹦乱跳,既能当宠物养,又能按照语音指示操作家电——索尼的机器狗新产品类似于美国亚马逊和美国谷歌率先推出的智能音箱增加了宠物狗的魅力。除了引进人工智能技术的深度学习功能外,联网后还可以操作家中的家电产品。

  

 

      操作系统(OS)由索尼专门为机器人自主开发。索尼公开了操作系统的性能参数,允许外部开发人员进行改善等,业务纲领也已经确定。技术方面也取得了眉目,可以配备最新的电子零部件,重现像真正的小狗一样灵活的动作。

 

      2016年6月宣布重新涉足机器人业务的索尼社长平井一夫曾表示,“包括工厂自动化(FA)等工业用途在内,将广泛开展(机器人)业务”,但第一款产品选择了家用。索尼判断,较之于拥有高市场份额的业内企业已经稳定的工厂用工业机器人,今后才会打开市场的家用领域更容易涉足。

 

      日本在焊接和组装等工业机器人领域领先世界,安川电机和发那科排名世界前列。不仅是东京大学和东京工业大学等日本国立大学,机械工学还广泛渗透到了中坚私立大学,技术人员的雄厚实力支撑着企业的开发部门。

 

      在1990年代至2000年代,日本利用家电及电子企业和汽车企业积累的机械技术,发布了很多与消费者共同生活的伙伴机器人。其中轰动全球的是本田2000年推出的“ASIMO”。不但能稳步行走,还可以跳舞和握手,据本田介绍,将来打算用于核电站的作业及家用。

 

      索尼推出机器狗AIBO是在ASIMO面世的前一年。丰田汽车也于2004年公开了双足步行机器人,还像世人展示了该机器人利用手指和人工唇的动作吹小号的场景。当时,这让很多人期待的认为贴近人类生活的机器人很快就能成为现实。

 

      然而,之后的开发始终处于停滞状态。当时由于人工智能还没进入实用阶段,所以没能实现让机器人自律行动的机制。另外,由于无法确定用途,也就很难制定实现商品化的计划。2000年IT泡沫破灭后,索尼的股价暴跌,实力下滑。从日本整体来看,制造业在2008年的雷曼危机中陷入混乱,2011年发生东日本大地震后,日本企业开展新业务的势头也出现减弱。

 

      索尼想在不同起跑线上决胜负

 

      2006年,时任索尼董事长Howard Stringer将机器人业务视为“非核心业务”,决定停产AIBO。该部门的约200名员工被安排到家用游戏机“PlayStation”和数码相机等其他部门,社内公司总裁天贝佐登史之后成立了研发指静脉认证的创业企业mofiria Corporation。其他部门开发的载人机器人(可搭载一人)方面,丰田接管了研发团队和知识产权。

 

      在此期间人工智能技术迅速发展,在人工智能技术的牵引下,如今再次掀起了机器人开发热潮。可以称之为“新垄断者”的苹果和谷歌等美国IT巨头向人工智能领域投入巨资,招募全世界的人才加紧推进开发。利用人工智能技术自主学习的智能音箱正式问世,有望被应用于机器人开发。

 

      在人工智能开发方面落后一步的日本企业也准备活用机械技术再次致力于机器人开发。丰田在10月6日闭幕的IT展“CEATEC JAPAN”上公开了与NTT共同研发的生活支援型机器人的试制机。软银集团6月份宣布将从谷歌的持股公司手中收购2家机器人开发创业企业。

 

      索尼方面将召集曾参与AIBO开发的藤田雅博等技术人员推进开发。希望将其擅长的机械技术与人工智能融合起来,从而扩大业务范围,不仅仅局限于家用控制设备。计划在改善动作的过程中逐渐积累面向企业的机器人业务所需的技术。

 

      索尼虽然自主开发人工智能技术,但是却无法像谷歌和亚马逊一样管理大量的个人数据。在8月份的干部会议上,索尼副社长吉田宪一表示“已经无法和他们在同一起跑线下决胜负”。

 

      不过日本积累了机械工学方面的技术。索尼欲通过机器人来对抗在人工智能领域先行一步的美国巨头。早稻田大学的高西淳夫教授表示“云、人工智能等技术在近10年里快速发展,推出活用这些技术的机器人是日本企业恢复力量的象征”。不知索尼能否给出日本制造业在人工智能时代生存下去的药方?

 

      日本经济新闻(中文版:日经中文网)中藤玲

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